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当代资本主义的五大病症  

2011-12-13 20:08:01|  分类: 默认分类 |  标签: |举报 |字号 订阅

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经常有人问我,最近这次全球经济危机是不是标志着,现代资本主义开始走向末路。这是个钻牛角尖的问题,因为它预设了,好像有一种靠谱的替代者正在一旁等候登场似的。可真相是,至少到目前为止,当今主流英美模式比较像样的替代方案,也不过就是其他形式的资本主义。

欧陆资本主义结合了慷慨的医疗和社会福利、合理的工作时间、长假期、较早的退休年龄和相对公平的收入分配,似乎在各方面都颇为优越——除了可持续性这个软肋。中国的达尔文资本主义,连同其出口企业的激烈竞争、虚弱的社会安全网络和广泛的政府干预等特征,被好些人视作西方资本主义的必然接班人,理由也不过就是中国庞大的体量和持续畸高的增长率。然而,中国的经济体系正在演变之中。

说真的,很难说中国的政治、经济和金融结构将如何演变,也很难说中国最终会蜕变成资本主义的新典范。从各方面看,高增长、低收入国家常见的社会、经济和金融弱点仍然拖着中国的后腿。

或许这才是真相:从历史的大视角来看,当今资本主义的一切形式,说到底都只是过渡样态。自工业革命以降,两百年来,现代资本主义高歌猛进,令数十亿平头百姓脱离贫困处境。相形之下,马克思主义和辣手的社会主义在这方面的记录堪称浩劫。然而,随着工业化和技术革新进程向亚洲(乃至非洲)扩散,终有一天,求温饱将不再是头号要务,那么,当代资本主义的若干缺陷会更行暴露。

首先,在给公共物品——例如清洁的空气和水——定价时,即使是最前沿的资本主义经济学也捉襟见肘。谋求全球气候变化新条约的努力宣告失败,正是这一学理瘫痪的表征。

其次,在生产巨大财富的同时,资本主义也在生产格外严重的不平等。贫富差距的扩大,在某些情况下是创新和企业家精神的直接副产品。人们不会因为史蒂夫·乔布斯的成功而忿忿不平,他的贡献有目共睹。但也有另外的情况:富可敌国的集团乃至个人收买政治权力,施加影响,反过来帮助他们积累更多的财富。只有少数几个国家,比如瑞典,曾经成功遏制这种恶性循环,同时又没有搞垮经济增长。

第三个问题是医疗资源的供应和分配,这个市场缺失了好几个基本条件,使得价格机制无法正常发挥作用,产生经济效率,其中首要一点,就是消费者很难评估所获医疗的质量。

这个问题只会日益加剧:随着收入增加和老龄化,医疗费用占收入的比重只会有增无减,要不了几十年恐怕就得超过全球GDP的30%。在医疗市场,甚于在任何其他市场上,许多国家正苦苦挣扎于一种道德困境:如何维持足够强的激励,保证生产和消费的效率,而又能避免医疗资源分配的差距拉得过大。

现代资本主义社会一面发动公共宣传战役,敦促人们更加珍重自己的健康,一面却维持这样一种经济生态系统,引诱人们去消费极端不健康的饮食,堪称大大的讽刺。根据美国疾病控制中心的数据,34%的美国人身体超重。显然,以传统方式衡量的经济增长——内涵着高消费——是一个无法解开的死结。

第四,今日资本主义体系严重轻视未来世代的福利。自打工业革命以来,大部分时代都不太把后人当回事儿,技术进步捷报频传,冲昏了人们的头脑,令政治决策变得目光短浅。一般情况下,每一代人的生活都比前辈颇有改善。但是,随着全球人口突破70亿,资源瓶颈日益突出,没有什么能向我们保证,这种进步轨道会一直延伸。

金融危机当然是第五个问题,最近也许是人们反思最多的一个。在金融世界中,持续的技术创新非但没能显著地减少风险,反而可能放大了风险。

原则上讲,资本主义的问题没有哪个是无法克服的,经济学家们已经提供了许多以市场为基础的解决方案。在全球范围内提高碳排放的价格,会引导企业和个人自行消化污染活动的成本。税收体系经过改革,可以更好地进行收入再分配,而不一定会导致畸形的扭曲,比如把隐性税收降到最低,将边际税率保持在低水平等等。医疗业有种种有效的定价方式,比如对等候时间定价,可以在平等和效率之间获得更好的平衡。金融体系可以得到更完善的监管,包括对过度负债给予更密切的关注等等。

资本主义生产的巨额财富,会不会成为它自己的陪葬品?目前看来,尽管“资本主义破产”论很时髦,但这种可能性还很遥远。然而,如果环境污染、金融动荡、健康问题和不平等继续加剧,政治体系仍然僵持,要不了几十年,资本主义的前途就不会像今日这样尚能苟安了。


By Armen Levitt
作者注:原文为外文写作。为便于广大网友阅读,本文现改为汉语。
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